Coloranti alimentari: innocui o nocivi?

I coloranti alimentari artificiali sono responsabili dei colori vivaci di caramelle, bevande sportive e prodotti da forno.

Sono anche usati in alcune marche di sottaceti, salmone affumicato e condimenti per insalata, oltre a farmaci.

In effetti, il consumo di coloranti alimentari artificiali è aumentato del 500% negli ultimi 50 anni ei bambini sono i maggiori consumatori (1, 2, 3).

È stato affermato che i coloranti artificiali causano gravi effetti collaterali, come iperattività nei bambini, cancro e allergie.

L’argomento è molto controverso e ci sono molte opinioni contrastanti sulla sicurezza dei coloranti alimentari artificiali. Questo articolo separa il fatto dalla finzione.

Cosa sono i coloranti alimentari?

I coloranti alimentari sono sostanze chimiche sviluppate per migliorare l’aspetto del cibo conferendogli colore artificiale.

Le persone hanno aggiunto coloranti al cibo per secoli, ma i primi coloranti alimentari artificiali furono creati nel 1856 dal catrame di carbone.

Al giorno d’oggi, i coloranti alimentari sono ottenuti dal petrolio.

Nel corso degli anni sono stati sviluppati centinaia di coloranti alimentari artificiali, ma da allora la maggior parte di essi si è rivelata tossica. Ci sono solo una manciata di coloranti artificiali che sono ancora utilizzati negli alimenti.

I produttori di alimenti spesso preferiscono coloranti alimentari artificiali ai coloranti alimentari naturali, come il beta carotene e l’estratto di barbabietola, perché producono un colore più vivace.

Tuttavia, c’è un po ‘di controversia sulla sicurezza dei coloranti alimentari artificiali. Tutti i coloranti artificiali attualmente utilizzati negli alimenti sono stati sottoposti a test di tossicità in studi sugli animali.

Le agenzie di regolamentazione, come la Food and Drug Administration (FDA) statunitense e l’Autorità europea per la sicurezza alimentare (EFSA), hanno concluso che i coloranti non comportano rischi per la salute significativi.

Non tutti sono d’accordo con questa conclusione. È interessante notare che alcuni coloranti alimentari sono considerati sicuri in un paese, ma vietati dal consumo umano in un altro, il che rende estremamente confuso valutare la loro sicurezza.

Coloranti artificiali attualmente utilizzati negli alimenti

I seguenti coloranti alimentari sono approvati per l’uso sia dall’EFSA che dalla FDA (4, 5):

  • Rosso n. 3 (eritrosina): una colorazione rosso ciliegia comunemente usata in caramelle, ghiaccioli e gel per decorare torte.
  • Red No. 40 (Allura Red): un colorante rosso scuro utilizzato in bevande sportive, caramelle, condimenti e cereali.
  • Giallo n. 5 (Tartrazina): un colorante giallo limone che si trova in caramelle, bibite, patatine, popcorn e cereali.
  • Yellow No. 6 (Sunset Yellow): un colorante giallo-arancio utilizzato in caramelle, salse, prodotti da forno e frutta conservata.
  • Blue No.1 (Brilliant Blue): una tintura blu-verdastra utilizzata in gelati, piselli in scatola, zuppe confezionate, ghiaccioli e glasse.
  • Blue No.2 (Indigo Carmine): un colorante blu reale che si trova in caramelle, gelati, cereali e snack.

I coloranti alimentari più popolari sono il rosso 40, il giallo 5 e il giallo 6. Questi tre costituiscono il 90% di tutti i coloranti alimentari utilizzati negli Stati Uniti (3).

Alcuni altri coloranti sono approvati in alcuni paesi, ma vietati in altri. Green No. 3, noto anche come Fast Green, è approvato dalla FDA ma vietato in Europa.

Quinoline Yellow, Carmoisine e Ponceau sono esempi di coloranti alimentari consentiti nell’UE ma vietati negli Stati Uniti.

I coloranti alimentari possono causare iperattività nei bambini sensibili

Nel 1973, un allergologo pediatrico affermò che iperattività e problemi di apprendimento nei bambini erano causati da coloranti alimentari artificiali e conservanti negli alimenti.

A quel tempo, c’era pochissima scienza a sostegno della sua affermazione, ma molti genitori adottarono la sua filosofia.

Il medico ha introdotto una dieta di eliminazione come trattamento per il disturbo da deficit di attenzione e iperattività (ADHD). La dieta elimina tutti i coloranti alimentari artificiali, insieme ad alcuni altri ingredienti artificiali.

Uno dei primi studi, pubblicato nel 1978, non ha rilevato cambiamenti nel comportamento dei bambini quando hanno ricevuto una dose di coloranti alimentari artificiali (6).

Da allora, diversi studi hanno trovato una piccola ma significativa associazione tra coloranti alimentari artificiali e iperattività nei bambini (1).

Uno studio clinico ha rilevato che la rimozione di coloranti alimentari artificiali dalla dieta, insieme a un conservante chiamato benzoato di sodio, ha ridotto significativamente i sintomi iperattivi (7).

Un piccolo studio ha rilevato che il 73% dei bambini con ADHD ha mostrato una diminuzione dei sintomi quando sono stati eliminati coloranti alimentari artificiali e conservanti (8).

Un altro studio ha rilevato che i coloranti alimentari, insieme al benzoato di sodio, aumentano l’iperattività sia nei bambini di 3 anni che in un gruppo di 8 e 9 anni (9).

Tuttavia, poiché questi partecipanti allo studio hanno ricevuto una miscela di ingredienti, è difficile determinare cosa abbia causato l’iperattività.

La tartrazina, nota anche come Yellow 5, è stata associata a cambiamenti comportamentali tra cui irritabilità, irrequietezza, depressione e difficoltà a dormire (10).

Inoltre, un’analisi del 2004 di 15 studi ha concluso che i coloranti alimentari artificiali aumentano l’iperattività nei bambini (11).

Eppure sembra che non tutti i bambini reagiscano allo stesso modo ai coloranti alimentari. I ricercatori dell’Università di Southampton hanno scoperto una componente genetica che determina il modo in cui i coloranti alimentari influenzano un bambino (12).

Mentre gli effetti dei coloranti alimentari sono stati osservati nei bambini con e senza ADHD, alcuni bambini sembrano molto più sensibili ai coloranti rispetto ad altri (1).

Nonostante ciò, sia la FDA che l’EFSA hanno dichiarato che attualmente non ci sono prove sufficienti per concludere che i coloranti alimentari artificiali non siano sicuri.

Le loro agenzie di regolamentazione lavorano sulla premessa che una sostanza è sicura fino a quando non viene dimostrata dannosa. Tuttavia, ci sono certamente prove sufficienti per sollevare qualche preoccupazione.

È interessante notare che nel 2009 il governo britannico ha iniziato a incoraggiare i produttori di alimenti a trovare sostanze alternative per colorare il cibo. A partire dal 2010, nel Regno Unito è richiesta un’avvertenza sull’etichetta di qualsiasi alimento che contiene coloranti alimentari artificiali.

I coloranti alimentari causano il cancro?

La sicurezza dei coloranti alimentari artificiali è molto controversa.

Tuttavia, gli studi che hanno valutato la sicurezza dei coloranti alimentari sono studi sugli animali a lungo termine.

È interessante notare che gli studi che utilizzano Blue 1, Red 40, Yellow 5 e Yellow 6 non hanno trovato prove di effetti cancerogeni (13, 14, 15, 16, 17, 18, 19).

Tuttavia, altri coloranti potrebbero essere più preoccupanti.

Preoccupazioni per Blue 2 e Red 3

Uno studio su animali su Blue 2 ha rilevato un aumento statisticamente significativo dei tumori cerebrali nel gruppo ad alto dosaggio rispetto ai gruppi di controllo, ma i ricercatori hanno concluso che non c’erano prove sufficienti per determinare se Blue 2 avesse causato i tumori (20).

Altri studi su Blue 2 non hanno rilevato effetti avversi (21, 22).

L’eritrosina, nota anche come Red 3, è il colorante più controverso. I ratti maschi trattati con eritrosina avevano un aumentato rischio di tumori tiroidei (23, 24).

Sulla base di questa ricerca, la FDA ha emesso un divieto parziale dell’eritrosina nel 1990, ma in seguito ha rimosso il divieto. Dopo aver esaminato la ricerca, hanno concluso che i tumori della tiroide non erano causati direttamente dall’eritrosina (24, 25, 26, 27).

Negli Stati Uniti, Red 3 è stato per lo più sostituito da Red 40, ma è ancora utilizzato nelle ciliegie al maraschino, nelle caramelle e nei ghiaccioli.

Alcuni coloranti possono contenere contaminanti cancerogeni

Sebbene la maggior parte dei coloranti alimentari non abbia causato alcun effetto negativo negli studi di tossicità, vi è una certa preoccupazione per i possibili contaminanti nei coloranti (28).

Il rosso 40, il giallo 5 e il giallo 6 possono contenere contaminanti noti come sostanze cancerogene. La benzidina, il 4-amminobifenile e il 4-amminoazobenzene sono potenziali agenti cancerogeni che sono stati trovati nei coloranti alimentari (3, 29, 30, 31, 32).

Questi contaminanti sono ammessi nei coloranti perché sono presenti a bassi livelli, che si presume siano sicuri (3).

Sono necessarie ulteriori ricerche

Il consumo di coloranti alimentari artificiali è in aumento, soprattutto tra i bambini. Il consumo di una quantità eccessiva di coloranti alimentari contenenti contaminanti potrebbe rappresentare un rischio per la salute.

Tuttavia, ad eccezione di Red 3, attualmente non ci sono prove convincenti che i coloranti alimentari artificiali causino il cancro.

Tuttavia, si noti che la maggior parte degli studi che valutano la sicurezza dei coloranti alimentari sono stati eseguiti decenni fa.

Da allora, l’assunzione di coloranti è aumentata notevolmente e spesso in un alimento vengono combinati più coloranti alimentari, insieme ad altri conservanti.

I coloranti alimentari causano allergie?

Alcuni coloranti alimentari artificiali possono causare reazioni allergiche (28, 33, 34, 35).

In diversi studi, Yellow 5, noto anche come tartrazina, ha dimostrato di causare orticaria e sintomi di asma (36, 37, 38, 39).

È interessante notare che le persone che hanno un’allergia all’aspirina sembrano avere maggiori probabilità di essere allergiche anche a Yellow 5 (37, 38).

In uno studio condotto su persone con orticaria cronica o gonfiore, il 52% ha avuto una reazione allergica ai coloranti alimentari artificiali (40).

La maggior parte delle reazioni allergiche non è pericolosa per la vita. Tuttavia, se hai i sintomi di un’allergia, potrebbe essere utile rimuovere i coloranti alimentari artificiali dalla tua dieta.

Red 40, Yellow 5 e Yellow 6 sono tra i coloranti più comunemente consumati e sono i tre che hanno maggiori probabilità di causare una risposta allergica (3).

Dovresti evitare i coloranti alimentari?

L’affermazione più preoccupante sui coloranti alimentari artificiali è che causano il cancro.

Tuttavia, le prove a sostegno di questa affermazione sono deboli. Sulla base della ricerca attualmente disponibile, è improbabile che il consumo di coloranti alimentari provochi il cancro.

Alcuni coloranti alimentari causano reazioni allergiche in alcune persone, ma se non si hanno sintomi di allergia, non c’è motivo di eliminarli dalla propria dieta.

L’affermazione sui coloranti alimentari che ha la scienza più forte per sostenerla è la connessione tra coloranti alimentari e iperattività nei bambini.

Diversi studi hanno scoperto che i coloranti alimentari aumentano l’iperattività nei bambini con e senza ADHD, sebbene alcuni bambini sembrino essere più sensibili di altri (1).

Se tuo figlio ha un comportamento iperattivo o aggressivo, potrebbe essere utile rimuovere i coloranti alimentari artificiali dalla sua dieta.

Il motivo per cui i coloranti vengono utilizzati negli alimenti è per renderli più attraenti. Non c’è assolutamente alcun beneficio nutrizionale dei coloranti alimentari.

Tuttavia, non ci sono prove sufficienti per sostenere che tutti dovrebbero evitare i coloranti alimentari artificiali.

Detto questo, aiuta sempre a mangiare sano. Le principali fonti di coloranti alimentari sono gli alimenti trasformati malsani che hanno altri effetti negativi sulla salute.

Rimuovere gli alimenti trasformati dalla tua dieta e concentrarti su cibi integrali sani migliorerà la tua salute generale e ridurrà drasticamente l’assunzione di coloranti alimentari artificiali nel processo.

Gli alimenti integrali sani sono naturalmente privi di coloranti

Il modo migliore per rimuovere i coloranti alimentari artificiali dalla tua dieta è concentrarti sul mangiare cibi integrali e non trasformati.

A differenza degli alimenti trasformati, la maggior parte dei cibi integrali è altamente nutriente.

Ecco alcuni alimenti che sono naturalmente privi di coloranti:

  • Latticini e uova: latte, yogurt bianco, formaggio, uova, ricotta.
  • Carne e pollame: pollo, manzo, maiale e pesce freschi e non marinati.
  • Noci e semi: mandorle non aromatizzate, noci di macadamia, anacardi, noci pecan, noci, semi di girasole.
  • Frutta e verdura fresca: tutta la frutta e la verdura fresca.
  • Cereali: avena, riso integrale, quinoa, orzo.
  • Legumi: fagioli neri, fagioli rossi, ceci, fagioli marini, lenticchie.

Se vuoi evitare tutti i coloranti nella tua dieta, leggi sempre l’etichetta prima di mangiare un alimento. Alcuni cibi apparentemente sani contengono coloranti alimentari artificiali.

Porta il messaggio di casa

Non ci sono prove conclusive che i coloranti alimentari siano pericolosi per la maggior parte delle persone.

Tuttavia, possono causare reazioni allergiche in alcune persone e iperattività nei bambini sensibili.

Tuttavia, la maggior parte dei coloranti alimentari si trovano in alimenti trasformati malsani che dovrebbero essere comunque evitati.

Invece, concentrati sul mangiare cibi integrali nutrienti che sono naturalmente privi di coloranti.

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